Philip K. Dick’s Electric dreams (Season 1, Part 1, 2017)

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En español a continuación.

Philip K. Dick’s Electric Dreams, Season 1, Part 1 (Channel 4, 2017).

Score: pulpy magic coming out of your TV.

Electric dreams is composed of ten standalone adaptations of Philip K. Dick short stories, written and directed by nineteen different people. Channel 4 has already aired six of the episodes, while the other four will have to wait until 2018; I’m so excited about this that I wanted to tell you all about the six episodes that are available as of now, even if the season is not over yet. In general, the episodes remain faithful to the spirit of the original, while they expand on characters’ backgrounds and motivations in order to fill the hour-long footage. While the central themes of K. Dick’s work are explored, reflected upon and made closer to a modern audience, many details of the short stories have been changed, which has enraged some very purist viewers. Oh! One more thing. This is airing on the slot of Black Mirror and they are both science-fiction but that’s pretty much the only similarity; the biggest difference is that Electric dreams isn’t rubbish that could have been thought up by a thirteen-year-old edgelord.

In “The hood maker”, a government division of telepaths is used to predict and punish crime before it happens. Agent Ross (Richard Madden) and Honor (Holliday Grainger) must team up to round up the Hood Maker, who manufactures hoods that block said telepaths. In “Impossible planet”, an old lady (Geraldine Chaplin) pays two space sightseeing pilots (Benedict Wong and Jack Reynor) to take her to the long lost Earth of her ancestors. In “The commuter”, a railroad employee (Timothy Spall) gets asked for a ticket to a station that doesn’t exist, which brings him on an adventure to a place that is not all that it seems. In “Crazy diamond” (adapted from “Sales pitch”), a worker in an artificial human factory (Steve Buscemi) is approached by one of these simulacra (Sidse Babett Knudsen) for his cooperation with a heist. In “Real life” (adapted from “Exhibit piece”), a depressed policewoman (Anna Paquin) decides to take a vacation on a virtual reality where she is John (Terrence Howard); she soon starts doubting which is real life and which is a simulation. Finally, in “Human is”, the wife of a violent and abusive soldier (Essie Davis) finds out that her husband (Bryan Cranston) has deeply changed after a skirmish with an alien species.

I really like the art design for the show; it manages to capture the zeerust and still look good to an audience that doesn’t have that context. It’s retro and futuristic and still eldritch at the same time. The colour palette for “Crazy diamond” is a great choice: the saturated blues and greens make everything look strange and alien and also Sidse Babett Knudsen’s red hair and outfits pop out. Episodes like “The commuter” look pretty much mundane, while others like “Human is” include greatly detailed backgrounds, props and costumes.

Some fifty years have passed since these stories were first published. These appeared in pulp magazines, cheap and popular, but mostly unheard of these days. What the average person spends their spare time on today is, you guessed it, TV shows. If you want this adaptation to be at least mildly interesting, you need to make it closer to its intended audience and, to do that, you need to make changes. It is my personal opinion that the reviews have been tepid because they changed too little to appeal to audiences who have never read K. Dick and too much for people who wanted a word-for-word translation, however absurd that is.

Let me get this out of the way now: Philip K. Dick is a one of a kind writer, not always in the good sense. He has zero regard for three-act structures. He starts at the beginning, finishes at the end and whatever happens in the middle, happens. He starts interesting arcs and then seems to forget about them, characters appear out of nowhere and start having conversations that don’t have anything to do with anything. That’s just how he wrote and it can be annoying at times but it’s also part of what made him so groundbreaking. Some of these adaptations try to sanitize that aspect (except for “Crazy diamond”, which embraces it) but you will still notice it if you’re not used to that kind of storytelling or don’t like it. I feel I have to say this: you will probably not like this show if you don’t like Philip K. Dick.

As for the individual episodes and how well they were adapted, “The hood maker” is a bit the odd one out. It tries much harder to emulate Blade Runner than a Philip K. Dick story and deviates a lot from the original, much more political and convoluted in comparison. The topic of mass surveillance is already in the original but the episode barely exploits it, steering soon into a story about trust between people, which isn’t really an issue as far as mass surveillance is concerned. “Impossible planet” and “The commuter” stay quite close to the originals but develop the characters further and make the themes more apparent. “Human is” goes a bit further and makes more changes but also stays pretty much within the original short story. I find them to be quite good adaptations.

On the other hand, “Real life” keeps the general idea of “Exhibit piece” but changes many details of the plot. As for “Crazy diamond”, I triple-checked that it was actually based on “Sales pitch” because I can’t find the similarities. “Sales pitch” is delicious satire of aggressive marketing strategies and the ubiquity of ads in modern life, while “Crazy diamond” follows a Coen-esque cowardly everyman protagonist as he can’t figure out whether he wants to rebel against his own life or stay subservient. It could have been written by Philip K. Dick any day of the week, mind you. It has the undeveloped subplot of the food that rots immediately and how they try to dig on the lawn to find steel sheets, as well as the motivation to leave and live on a boat far from the mainland, which could be an artifact from the original story. It has a weird structure and behaves anticlimaticly, like many things K. Dick penned. It was the episode I enjoyed the least but it still reflects the spirit of the author effectively.

A lot of characters have been changed into women because, let’s admit it, the originals are quite a sausage fest. Arcs have been added and characters who only had a few lines in the stories were given backgrounds and motivations in order to adjust the content and pacing for hour-long episodes. Themes and topics haven’t changed that much because the things that concerned K. Dick are still a matter of concern today. What every writer managed to do is sublimate K. Dick’s lifelong obsession, and that only is enough to make Electric dreams worth the time: reality versus dreams, what is versus what might have been, humans versus simulacra, truths that make us unhappy versus lies that make us happy. It’s all there, appropriated, distilled and perpetuated.

So, all in all, highly recommended.


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Philip K. Dick’s Electric Dreams, Temporada 1, Parte 1 (Channel 4, 2017).

Puntuación: magia pulp directa a tu televisor.

Electric dreams se compone de diez adaptaciones independientes de relatos cortos de Philip K. Dick, escritas y dirigidas por diecinueve personas diferentes. Channel 4 ya ha emitido seis de ellos, mientras que los otros cuatro tendrán que esperar a 2018; me han gustado tanto que quería hablaros de los seis episodios que han salido, aunque la temporada no haya terminado. En general, los episodios son fieles al espíritu de los originales, a la vez que expanden los contextos de los personajes y sus motivaciones para llenar la hora de metraje. Si bien los temas centrales del trabajo de K. Dick se exploran, examinan y se aproximan al público actual, muchos detalles de los relatos se han cambiado, lo que ha enfurecido a algunos espectadores muy puristas. ¡Ah! Una cosa más. La serie se emite en el espacio de Black Mirror y ambas son ciencia-ficción pero ésa es mayormente la única similitud; la mayor diferencia es que Electric dreams no es una basura que podría habérsele ocurrido a un adolescente intensito.

En “The hood maker”, una división gubernamental de telépatas se usa para predecir y castigar los delitos antes de que ocurran. El Agente Ross (Richard Madden) y Honor (Holliday Grainger) deben colaborar para capturar al Fabricante de Capuchas, que fabrica capuchas para bloquear a dichos telépatas. En “Impossible planet”, una anciana (Geraldine Chaplin) paga a dos agentes de turismo espacial (Benedict Wong and Jack Reynor) para que la lleven a la Tierra perdida de sus ancestros. En “The commuter”, un taquillero de ferrocarriles (Timothy Spall) tiene un cliente que quiere un billete a una estación que no existe, lo que lo lleva en una aventura a un lugar que no es todo lo que parece. En “Crazy diamond” (adaptada de “Sales pitch”), un trabajador de una fábrica de humanos artificiales (Steve Buscemi) recibe la visita de uno de estos simulacros (Sidse Babett Knudsen) para que la ayude a dar un golpe. En “Real life” (adaptada de “Exhibit piece”), una agente de policía deprimida (Anna Paquin) decide tomarse unas vacaciones en una realidad virtual en la que es John (Terrence Howard); pronto comienza a dudar cuál es su vida y cuál es la simulación. Finalmente, en “Human is”, la esposa de un soldado violento y abusivo (Essie Davis) descubre que su marido (Bryan Cranston) ha cambiado drásticamente tras una escaramuza con una especie alienígena.

Me encanta el diseño artístico de la serie; consigue capturar el zeerust y a la vez tener buen aspecto para un público que no tenga ese contexto. Es retro y futurista y espeluznante a la vez. La paleta de color de “Crazy diamond” es una muy buena decisión: los azules y verdes saturados hacen que todo parezca extraño y ajeno y destacan el cabello y la ropa de Sidse Babett Knudsen. Episodios como “The commuter” parecen bastante mundanos, mientras que otros como “Human is” incluyen decorados, atrezzo y trajes muy detallados.

Han pasado unos cincuenta años desde que se publicaron estos relatos. Aparecieron en revistas pulp, baratas y populares, que ya casi no se hacen hoy en día. Con lo que pasa el rato el ser humano medio hoy es, lo adivinasteis, las series de televisión. Si quieres que esta adaptación sea un poco interesante, necesitas acercarla a su público objetivo y para hacer eso necesitas hacer cambios. En mi opinión personal, las críticas han sido tibias porque cambiaron demasiado poco para atraer al público que nunca ha leído a K. Dick y demasiado para la gente que quería una traducción palabra por palabra, por absurdo que sea.

Voy a quitarme esto de encima: Philip K. Dick es un autor único, no siempre en el buen sentido. Tiene cero respeto por las estructuras en tres actos. Empieza por el principio, termina por el final y lo que pasa en medio, pasa. Empieza arcos interesantes y luego parece olvidarse de ellos, hay personajes que aparecen de la nada y empiezan a tener conversaciones que no tienen que ver con nada. Él escribía así y a veces es muy cargante, pero también es parte de lo que lo hizo tan revolucionario. Algunas de estas adaptaciones tratan de disimular este aspecto (excepto “Crazy diamond”, que lo abraza), pero se nota igualmente si no estás acostumbrado a ese tipo de narrativa o no te gusta. Siento que tengo que decirlo: seguramente no te guste la serie si no te gusta Philip K. Dick.

En cuanto a los episodios individuales y cómo están adaptados, “The hood maker” es un poco el caso aparte. Se esfuerza mucho más por emular Blade Runner que un relato de Philip K. Dick y se desvía mucho del original, mucho más político y convulso en comparación. El tema de la vigilancia masiva ya está en el original, pero el episodio apenas lo explota, sino que vira pronto hacia una historia acerca de la confianza entre personas, lo cual realmente no está relacionado con la vigilancia masiva. “Impossible planet” y “The commuter” se mantienen bastante cercanos a los originales pero desarrollan los personajes y hacen que los temas sean más obvios. “Human is” va un poco más lejos y hace más cambios, pero por lo demás se mantiene dentro del relato original. Me parecen adaptaciones bastante buenas.

Por otro lado, “Real life” mantiene la idea general de “Exhibit piece”, pero cambia la mayoría de detalles de la trama. En cuanto a “Crazy diamond”, comprobé tres veces que de verdad está basada en “Sales pitch”, porque no le encuentro el parecido. “Sales pitch” es una sátira deliciosa del márketing agresivo y la ubicuidad de los anuncios en la vida moderna, mientras que “Crazy diamond” sigue a un protagonista ordinario, cobarde y coenesco, que no consigue decidir si rebelarse contra su propia vida o mantenerse sumiso. Lo podría haber escrito Philip K. Dick perfectamente, que no se diga. Tiene esa subtrama sin desarrollar de la comida que se pudre al instante y la escena en la que intentan excavar en el césped y solo encuentran planchas de metal, así como la motivación para marcharse a vivir en un barco en alta mar, que podría ser un artefacto del relato original. Tiene una estructura extraña y un comportamiento anticlimático, como muchas cosas escritas por K. Dick. Es el episodio que menos me gusta pero aun así refleja bien el espíritu del autor.

Muchos personajes ahora son mujeres porque, admitámoslo, los relatos originales son un campo de nabos. Se han añadido arcos y personajes que solo decían algunas frases ahora tienen un pasado y unas motivaciones para ajustar el contenido y el ritmo a episodios de una hora. Los temas y asuntos no han cambiado mucho porque lo que le preocupaba a K. Dick sigue siendo preocupante a día de hoy. Lo que ha conseguido cada guionista ha sido sublimar la obsesión de toda una vida de K. Dick y ya solo por eso merece la pena ver Electric dreams: realidad versus sueños, lo que es versus lo que podría haber sido, humanos versus simulacros, verdades que nos hacen infelices versus mentiras que nos hacen felices. Está todo ahí, apropiado, destilado y perpetuado.

Así que, en resumen, muy recomendada.