To be a slave: power struggles and social class in “Blade Runner” (1982)

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En español a continuación.

To be a slave: power struggles and social class in Blade Runner (1982)

***Obviously, SPOILERS for Blade Runner (1982).***

Many people have written more vastly and better than me about the most important themes in Blade Runner: what makes a human human, fear of death or artificial intelligence. Today, I want to address a minor, more hidden theme: the power relationship between humans and replicants and how those themes echo social class issues.

In the wake of Blade Runner 2049, I rewatched Ridley Scott’s film after well over a decade of watching it for the first time. I found it to be wonderfully lighted and shot; its main theme has been revisited, expanded and toyed with so many times in the past years that it can seem simplistic and stale. In any case, Blade Runner, along with Neuromancer, inaugurated the genre of cyberpunk by taking noir tropes and themes and adding to them the first kicks of the newborn society of information.

In this rewatch, there was something in particular that striked me: Deckard (Harrison Ford) and Rachael’s (Sean Young) relationship, romanticized in the infamous theatrical cut and kind of absorbed by pop culture as a tragic love story, is actually presented as cringeworthy abuse on the part of Deckard. After running a Voight-Kampf test on Rachael and finding out she is a replicant, Deckard is ordered to retire her. Instead, he chooses to claim her as a prize and she knows it: she tries to flee his apartment saying that she’s too distressed about having found out her childhood memories are not hers for love, Deckard stops her at the door and forces her to say “kiss me” and “I want you”. Later on, she tells Deckard she loves him, but we know that’s not true; she knows that she has to choose between submitting to Deckard or being retired.

What Rachael is to Deckard is a special case of what replicants are to humans in general: objects, not human, not worthy of rights or respect. In the prologue, we are told that replicants were used as slave labour in colonies and space exploration until a Nexus 6 combat team rebelled and, since then, they are being exterminated following the government’s orders. What do we know about replicants? They’re not robots: Tyrell (Joe Turkel), Sebastian (William Sanderson) and Chew (James Hong) are all genetic engineers. The eyes that Chew is growing when Roy (Rutger Hauer) and Leon (Brion James) pay him a visit seem pretty much fleshy to me. Replicants are stronger, more resistant and at least as intelligent as baseline humans, as evidenced by the prologue and by Roy Batty helping J. F. Sebastian beat Tyrell at chess. So, basically, they are genetically enhanced humans, strictly better than baseline humans. Why are they slaves, then? Because baseline humans say so. Why are they inhuman, then? Because baseline humans say so.

The movie goes to great lengths to show that replicants are human and have human feelings. They show intelligence, compassion, fear of death and have a complete theory of mind (Rachael knows that if she leaves Deckard she will be retired). On the other hand, humans are shown as dehumanized and beast-like: Deckard hunts down replicants because he was ordered to, everyone in Los Angeles is sullen and behaves mechanically. Nexus 6 models are given false memories to try to make easier to control, but that’s not the point: a being with no self-awareness is incapable of agency and therefore cannot revolt. It doesn’t matter whether they believe they are human or not, they have all the properties of a moral subject and are in consequence entitled to rights.

In the end, the question about what makes a human is not as relevant as the question of who decides who is human and who isn’t. In Blade Runner, there are first- and second-class citizens. Replicants are deprived of a living being’s most precious treasure: their lifespan. That’s what Roy Batty wants from his creator, and he’s told it’s not possible. Replicants are also deprived of dignity: if they can die, it means they were once alive, so instead they get retired. J. F. Sebastian, a friendless twenty-five-year-old suffering from progeria, uses his knowledge of genetics to build friends for himself to keep him company. Does he build equals? No! He builds miniature humans who greet him at the door when he arrives home, closer to pets than to friends. Deckard is physically attracted to Rachael and uses his leverage to possess her as a commodity, in a gritty deconstruction of the typical relationship between the hardboiled detective and the femme fatale.

What we learn is that, if you want to exploit and alienate your fellow human being, it is very effective to deprive them of their humanity. In real life, the difference between classes is not that clear-cut, but discrimination can be based on a variety of factors, such as race, religion, education, income, ability, so on and so forth. In two words: social class. In this context, the whole discussion over Deckard being a replicant or not takes on a new hue: Deckard the replicant is somewhere below J. F. Sebastian in the social ladder but still above the rest of replicants in that he abides by the establishment’s rules. He’s acting against his own interests because he is unaware of his true place in society. And that’s a really tragic kind of protagonist to have.


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Ser un esclavo: luchas de poder y clase social en Blade Runner (1982)

***Obviamente, DESTRIPES de Blade Runner (1982).***

Muchos han escrito más vastamente y mejor que yo acerca de los temas más importantes en Blade Runner: qué hace humano a un humano, el miedo a la muerte o la inteligencia artificial. Hoy quiero abordar un tema menor y más escondido: las relaciones de poder entre los humanos y los replicantes y como esos temas se hacen eco de problemas de clase social.

A raíz del estreno de Blade Runner 2049, volví a ver la película de Ridley Scott bastante más de una década después de verla por primera vez. La encontré maravillosamente iluminada y rodada; su tema principal se ha revisitado, expandido y se ha jugueteado con él tantas veces en los últimos años que puede parecer simplista y sobado. En cualquier caso, Blade Runner, junto con Neuromante, inauguró el género cyberpunk tomando los temas y tópicos del género noir y añadiéndoles los primeros balbuceos de la recién nacida sociedad de la información.

En este revisionado, hubo algo que me llamó especialmente la atención: la relación entre Deckard (Harrison Ford) y Rachael (Sean Young), romantizada en el infame montaje para salas de cine y de alguna manera absorbida por la cultura popular como una historia de amor trágica, se presenta de hecho como un abuso espeluznante por parte de Deckard. Después de hacerle a Rachael un test de Voight-Kampf y descubrir que es una replicante, Deckard recibe órdenes de retirarla. En lugar de eso, decide reclamarla como un premio y ella lo sabe: trata de huir de su apartamento diciendo que está demasiado afectada por haber descubierto que sus recuerdos de la niñez no son suyos para un momento de amor, Deckard la detiene en la puerta y la obliga a decir «bésame» y «te deseo». Más tarde, ella le dice a Deckard que lo ama, pero sabemos que no es cierto; ella sabe que tiene que elegir entre someterse a Deckard y que la retiren.

Lo que Rachael es para Deckard es un caso especial de lo que los replicantes son para los humanos en general: objetos, no humanos, indignos de derechos o respeto. En el prólogo, se nos dice que los replicantes se usaron como mano de obra esclava en colonias y exploración espacial hasta que un pelotón de combate Nexus 6 se rebeló y, desde entonces, están siendo exterminados por orden del gobierno. ¿Qué sabemos de los replicantes? No son robots: Tyrell (Joe Turkel), Sebastian (William Sanderson) y Chew (James Hong) son todos genetistas. Los ojos que está cultivando Chew cuando Roy (Rutger Hauer) y Leon (Brion James) le hacen una visita me parecen bastante carnositos. Los replicantes son más fuertes, más resistentes y al menos tan inteligentes como los humanos sin modificar, como se muestra en el prólogo y en la escena en la que Roy Batty ayuda a J. F. Sebastian a ganar a Tyrell una partida de ajedrez. Así que, básicamente, son humanos genéticamente mejorados, estrictamente mejores que los humanos sin modificar. ¿Por qué son esclavos, entonces? Porque lo dicen los humanos sin modificar. ¿Por qué son inhumanos, entonces? Porque lo dicen los humanos sin modificar.

La película hace grandes esfuerzos para mostrar que los replicantes son humanos y tienen sentimientos humanos. Muestran inteligencia, compasión, miedo a la muerte y tienen una teoría de la mente completa (Rachael sabe que, si abandona a Deckard, la retirará). Por otra parte, los humanos aparecen deshumanizados y bestiales: Deckard caza replicantes porque se lo ordenan, todo el mundo en Los Angeles es silencioso y se comporta mecánicamente. Los modelos Nexus 6 tienen recuerdos falsos para que sean más fáciles de controlar, pero eso no es lo importante: un ser sin autoconciencia es incapaz de autonomía y, por tanto, no puede rebelarse. No importa si creen que son humanos o no, tienen todas las propiedades de un sujeto moral y, en consecuencia, les corresponden derechos.

A final, la cuestión de qué nos hace humanos no es tan relevante como la de quién decide quién es humano y quién no. En Blade Runner hay ciudadanos de primera y de segunda. Los replicantes quedan despojados del tesoro más preciado de cualquier ser vivo: su tiempo de vida. Eso es lo que Roy Batty quiere de su creador y le dicen que no es posible. Los replicantes también quedan despojados de su dignidad: si pueden morir, eso quiere decir que una vez estuvieron vivos, así que, en lugar de eso, se los retira. J. F. Sebastian, un veinteañero sin amigos que sufre de progeria, usa sus conocimientos de genética para construirse amigos que le hagan compañía. ¿Construye iguales? ¡No! Construye humanos miniatura que lo reciben cuando llega a casa, más cercanos a mascotas que a amigos. Deckard se siente atraído físicamente por Rachael y usa su posición dominante para poseerla como una mercancía, en una deconstrucción tenebrosa de la relación típica entre el detective duro y la mujer fatal.

Lo que aprendemos es que, si quieres explotar y alienar a otro ser humano, es muy efectivo despojarlo de su humanidad. En la vida real, la diferencia entre clases no es tan clara, pero la discriminación puede estar basada en una buena variedad de factores, tales como la raza, la religión, el nivel educativo, el nivel económico, la capacidad, etcétera. En dos palabras: clase social. En este contexto, el debate acerca de si Deckard es un replicante o no adquiere una nueva tonalidad: Deckard el replicante está algo por debajo de J. F. Sebastian en la jerarquía social, pero aun por encima del resto de replicantes en tanto que acata las normas del sistema. Actúa en contra de sus propios intereses porque no es consciente del lugar que ocupa en la sociedad. Y un protagonista así es un protagonista muy trágico.

 

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